Les eaux du Québec

Rivière Eastmain

Rivière Eastmain

Rivière Eastmain

Cet important cours d’eau du bassin de la baie James représente depuis plusieurs siècles un enjeu économique non négligeable. La rivière Eastmain prend naissance dans les monts Otish et coule d’est en ouest sur plus de 700 kilomètres ; elle draine un bassin de 46 000 kilomètres carrés et son débit moyen est de 895 mille mètres cubes par seconde. À son embouchure, cette rivière mesure 2,5 km de largeur et la marée la remonte jusqu’à 27 km à l’intérieur des terres.

En 1672, par suite de la découverte de mica à son embouchure, elle fut appelée Slude ou Slood, mot ancien pour désigner le mica. Un petit poste de traite fut établi en 1684 qui a pris les noms de Slude River Poste ou East Main Post. Le nom East Main s’est graduellement étendu à toute la rive orientale de la baie James.

La carte de Louis Jolliet (1679) nommait le cours d’eau Rivière des Pachibourouniou ; il s’agissait d’une tribu amérindienne que la Relation des Jésuites de 1660 avait identifiée comme les Pitchibourenik. La carte de Delisle (1703) écrit le nom Rivière des Pitchibourouni et celle de Bellin (1744) indique « Rivière Pichibourini auj. R. Slude ». Si l’appellation East Main en deux mots fut rapidement adoptée pour le poste de traite, le cours d’eau conserva celle de Slude River jusqu’au XIXe siècle. Albert Peter Low fait l’une des premières descriptions de ce cours d’eau en 1895 et il utilise le nom East Main River.

Bien qu’Eugène Rouillard écrive East Main (rivière) en 1914, la forme Eastmain River, en un seul mot se rencontre dans l’Atlas of Canada (1806). On lui connaît aussi à cette époque le nom de Grande rivière de l’Est.

Au XXe siècle, le potentiel hydroélectrique des nombreuses ruptures de pente de son tracé est partiellement exploité et intégré à un gigantesque complexe énergétique.

À une centaine de kilomètres en amont de la confluence avec son principal affluent, la rivière Opinaca, une série de digues détournent une partie de son cours vers le nord, en direction de la Grande Rivière, pour alimenter la centrale LG-Deux. Hydro-Québec prévoit à plus long terme d’autres barrages et centrales hydroélectriques, en amont des digues actuelles. En 1983, une enquête menée auprès de la communauté crie relevait la forme Eastmainu Siipii.

Le nom d’Eastmain, village cri établi près de l’embouchure de la rivière du même nom, évoque sa situation géographique sur la côte est de la baie James.

Gorge Clouston

À 70 kilomètres de son embouchure dans la baie James, la rivière Eastmain se rétrécit et forme la gorge Clouston. Cette étroite vallée aux versants rocheux donne naissance aux rapides Misinichikamiw. C’est en souvenir de James Clouston, originaire de l’archipel des Orcades (Orkney Islands) dans le nord de l’Écosse, qu’a été attribuée cette appellation. En 1808, alors âgé d’environ 21 ans, Clouston entre au service de la Compagnie de la Baie d’Hudson comme instituteur à Eastmain Factory. Entre 1811 et 1821, désireux de poursuivre une carrière plus aventureuse, il accepte de diriger d’abord le poste de traite de Neoskweskau, plus à l’est sur Eastmain, puis ceux de Patagoosh et de Old Mistassinnie Houses sur le lac Mistassini. Durant cette période il explore systématiquement la région, y compris le lac Albanel, et en dresse une grande carte en quatre feuillets. Il regagnera son pays d’origine en 1827.

Lac Manet

Entre les lacs Pluto et Jules-Léger, à 25 km au nord-ouest des monts Otish, dans la municipalité de Baie-James, s’étend le lac Manet, une des principales sources de la rivière Saffray, tributaire de la rivière Eastmain. Cette nappe d’eau occupe une superficie de 3,8 km2. Son nom, attribué par la Commission de géographie, a paru sur une carte topographique de 1958, il évoque Jean Manet, qui, arrivé en Nouvelle-France dès 1617, devint interprète de Champlain. Un document le présente, en 1626 -1627, comme “interprète des Népissingues”. Les Cris dénomment cette nappe d’eau Kaanameuskuukasich Saakahiikan, “lac aux truites”.

Lac Hecla

Point d’arrivée du ruisseau Léran, ce lac, formé de plusieurs baies étroites et contenant quelques îles, représente en fait un élargissement de la rivière Eastmain. Il se situe dans une région assez marécageuse du Nord québécois, à environ 35 km au nord du lac Barou, source principale de la rivière du même nom, et à un peu plus de 10 km au-sud-est de l’endroit où les rivières Misask et Vive se jettent dans l’Eastmain. Son nom, paru depuis 1945 sur divers documents cartographiques, rappelle la présence à quatre reprises du « Hecla », galiote à bombes – bateau navigant à voiles, à la coque de bois renforcée et armé d’un mortier et de canons – et de son commandant, l’officier de la marine britannique William Edward Parry (1790-1855), dans les eaux de l’océan Arctique pendant le premier tiers du XIXe siècle. Lors de son voyage initial dans le Nord avec le « Hecla » et un autre navire (mai 1819 – octobre 1820), Parry traverse la baie de Baffin et poursuit sa route vers l’ouest afin d’atteindre le détroit de Béring. Il n’y arrive pas mais dirige tout de même les premiers bâtiments européens à travers l’archipel arctique. Ce voyage d’exploration, considéré comme l’une des plus importantes expéditions navales dans l’Arctique, démontra notamment que le détroit de Lancaster ouvre un passage vers l’ouest et que l’on pouvait hiverner, avec la préparation nécessaire, à l’intérieur du cercle polaire sans problèmes majeurs. Parry revient, avec le même navire, dans ces eaux nordiques en 1821-1823, en 1824-1825 et en 1827. S’il ne réussit pas à découvrir le passage du Nord-Ouest, il aide cependant à connaître – par ses explorations, la publication de ses récits de voyage et la réalisation de cartes de l’Arctique et met au point la technique permettant de passer l’hiver dans cette région pour le moins inhospitalière.

Rivière Eastmain vue de la route de Baie-James en décembre 2005. Source de la photo : P199.
Rivière Eastmain vue de la route de Baie-James en décembre 2005. Source de la photo : P199.

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