Vous ne le saviez pas !

Supernova SN 1987A

Supernova SN 1987A

Supernova découverte à l’œil nu par un étudiant canadien

Un jeune astronome de l’Université de Toronto, a découvert ce qui pourrait être l’explosion stellaire la plus spectaculaire depuis la découverte d’une supernova en 1604.

Ian Shelton, âgé de 30 ans, a aperçu la supernova pour la première fois, à l’œil nu, lundi soir, à l’observatoire universitaire installé dans les Andes, à environ 500 kilomètres de Santiago, au Chili. Il s’est ensuite empressé de confirmer son existence en utilisant un télescope de 60 centimètres de diamètre – un instrument plutôt minuscule dans le monde de l’astronomie.

« Il s’agit de la supernova la plus brillante et la plus rapprochée découverte depuis 1604 », s’est exclamé le professeur Bob Garrison, directeur du département d’astronomie de l’Université de Toronto, qui ne cachait pas son exubérance. « Il s’agit de l’un des développements les plus spectaculaires dans l’univers ».

En 1604, l’astronome allemand Joannes Kepler a découvert une supernova dans la Voie lactée, qui a été décrite par son contemporain, Galilée. La supernova de Kepler est demeurée visible pendant 17 mois.

Ian Shelton, qui est originaire de Winnipeg, passera donc à la postérité grâce à la supernova qui portera désormais son nom. Selon le professeur Garrison, Shelton est à ce point excité depuis sa découverte qu’il en a perdu le sommeil.

Explosion d’une étoile

Une supernova est une étoile de très forte magnitude qui, demeurée jusqu’alors invisible, présente brusquement un éclat très vif dont l’intensité décline ensuite avec des fluctuations irrégulières. Ce phénomène se produit quand l’étoile, ayant consommé toute ses réserves de gaz, devient instable, s’affaisse puis explose. Les savant croient que les supernova renferment les secrets expliquant l’évolution des étoiles, des galaxies et de l’univers.

La supernova Shelton a été localisée dans le Nuage Magellan qui se trouve à environ 150 000 années-lumière de la Terre. Le nuage en question est l’une des deux petites galaxies qui sont en quelque sorte des banlieues de la Voie lactée, la galaxie de la Terre.

Selon le professeur Garrison, la supernova Shelton devrait être visible à l’œil nu pendant au moins une semaine et peut-être même pendant un mois, suivant le type d’étoile dont il s’agit, a expliqué l’astronome torontois.

Quand on a demandé au professeur Garrison pourquoi les grandes stations astronomiques voisines n’ont pas été les premières à détecter la supernova, il a répondu : « Ils se tournaient probablement les pouces et scrutaient d’autres astres ».

(Publié le 26 février 1987).

Note : La supernova serait plus tard baptisée SN 1987A.

cieu la nuit

Les étoiles. Illustration : © Univers.GrandQuebec.com

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