Histoire du Québec

Affaire Jumonville-Washington

Affaire Jumonville-Washington

Affaire Jumonville-Washington

Au cours des années 1740, la frontière entre les Treize colonies américaines et la Nouvelle-France est mal définie et la vallée de l'Ohio est un sujet de litige.

En 1753, le gouverneur de Virginie envoie George Washington, alors jeune officier de 23 ans, pour demander aux Français de quitter la région du Fort Leboeuf. Les Français, dirigés par le commandant Jacques Legardeur de Saint-Pierre, refusent.

Les Anglais décident alors de construire un fort dans les parages, mais les Français les chassent, occupent le fort et terminent sa construction. Le fort reçoit le nom de Duquesne, gouverneur de la Nouvelle-France.

Washington revient un mois plus tard avec une meilleure armée et espère avoir gain de cause. Un détachement français se porte immédiatement à sa rencontre. Ce détachement est commandé par Joseph Coulon de Villiers de Jumonville, petit neveu de la célèbre Madeleine de Verchères. Il tente de prendre contact avec des Anglais, afin de les sommer de quitter le territoire français.

Mais le 28 mai 1753, la patrouille de Jumonville tombe dans une embuscade et le chef est tué avec dix de ses hommes. Washington aurait ordonné d’ouvrir le feu sans préavis au moment des négociations.

Les Français protestent et crient au meurtre. Les Anglais invoquent la légitime défense.

Contrecœur organise une troupe de 700 soldats et Indiens, et il en donne le commandement à Louis Coulon de Villiers, frère de Jumonville. Encerclé, Washington se rend après plus de dix heures de combats acharnés. Washington ayant capitulé, les Français brûlent le fort Necessity et renvoient les Anglais en Virginie.

Pourtant, George Washington signe une déclaration de capitulation où les droits du roi de France sur les territoires en question sont confirmés, et où il est fait mention de «l'assassinat» de Jumonville par Washington.

La défaite crée beaucoup d'émoi dans les Treize Colonies qui crient vengeance. Washington est suspect de trahison (pourquoi donc a-t-il signé la capitulation ? était-il menacé de pendaison pour l’affaire du meurtre ?), et il croit alors bon de démissionner.

Beaucoup plus tard, l'affaire oubliée, Washington deviendra le premier président des États-Unis.

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Un groupe de soldats français à Montréal. Photographie en couleurs, prise vers 1753 à Montréal par Ange Duquesne, marquis de Menneville, gouverneur de la Nouvelle-France. Archives de GrandQuebec.com

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