Les eaux du Québec

Rivière Eastmain

Rivière Eastmain

Rivière Eastmain

Cet important cours d’eau du bassin de la baie James représente depuis plusieurs siècles un enjeu économique non négligeable. La rivière Eastmain prend naissance dans les monts Otish et coule d’est en ouest sur plus de 700 kilomètres ; elle draine un bassin de 46 000 kilomètres carrés et son débit moyen est de 895 mille mètres cubes par seconde. À son embouchure, cette rivière mesure 2,5 km de largeur et la marée la remonte jusqu’à 27 km à l’intérieur des terres.

En 1672, par suite de la découverte de mica à son embouchure, elle fut appelée Slude ou Slood, mot ancien pour désigner le mica. Un petit poste de traite fut établi en 1684 qui a pris les noms de Slude River Poste ou East Main Post. Le nom East Main s’est graduellement étendu à toute la rive orientale de la baie James.

La carte de Louis Jolliet (1679) nommait le cours d’eau Rivière des Pachibourouniou ; il s’agissait d’une tribu amérindienne que la Relation des Jésuites de 1660 avait identifiée comme les Pitchibourenik. La carte de Delisle (1703) écrit le nom Rivière des Pitchibourouni et celle de Bellin (1744) indique « Rivière Pichibourini auj. R. Slude ». Si l’appellation East Main en deux mots fut rapidement adoptée pour le poste de traite, le cours d’eau conserva celle de Slude River jusqu’au XIXe siècle. Albert Peter Low fait l’une des premières descriptions de ce cours d’eau en 1895 et il utilise le nom East Main River.

Bien qu’Eugène Rouillard écrive East Main (rivière) en 1914, la forme Eastmain River, en un seul mot se rencontre dans l’Atlas of Canada (1806). On lui connaît aussi à cette époque le nom de Grande rivière de l’Est.

Au XXe siècle, le potentiel hydroélectrique des nombreuses ruptures de pente de son tracé est partiellement exploité et intégré à un gigantesque complexe énergétique.

À une centaine de kilomètres en amont de la confluence avec son principal affluent, la rivière Opinaca, une série de digues détournent une partie de son cours vers le nord, en direction de la Grande Rivière, pour alimenter la centrale LG-Deux. Hydro-Québec prévoit à plus long terme d’autres barrages et centrales hydroélectriques, en amont des digues actuelles. En 1983, une enquête menée auprès de la communauté crie relevait la forme Eastmainu Siipii.

Le nom d’Eastmain, village cri établi près de l’embouchure de la rivière du même nom, évoque sa situation géographique sur la côte est de la baie James.

Gorge Clouston

À 70 kilomètres de son embouchure dans la baie James, la rivière Eastmain se rétrécit et forme la gorge Clouston. Cette étroite vallée aux versants rocheux donne naissance aux rapides Misinichikamiw. C’est en souvenir de James Clouston, originaire de l’archipel des Orcades (Orkney Islands) dans le nord de l’Écosse, qu’a été attribuée cette appellation. En 1808, alors âgé d’environ 21 ans, Clouston entre au service de la Compagnie de la Baie d’Hudson comme instituteur à Eastmain Factory. Entre 1811 et 1821, désireux de poursuivre une carrière plus aventureuse, il accepte de diriger d’abord le poste de traite de Neoskweskau, plus à l’est sur Eastmain, puis ceux de Patagoosh et de Old Mistassinnie Houses sur le lac Mistassini. Durant cette période il explore systématiquement la région, y compris le lac Albanel, et en dresse une grande carte en quatre feuillets. Il regagnera son pays d’origine en 1827.

Rivière Eastmain vue de la route de Baie-James en décembre 2005. Source de la photo : P199.
Rivière Eastmain vue de la route de Baie-James en décembre 2005. Source de la photo : P199.

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